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La voce dei piranha

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LA VOCE DEI PIRANHA
 
Anche se sembra che sappiano farsi capire solo a suon di morsi, in realtà anche i piranha sanno emettere dei versi. Lo hanno dimostrato Sandie Millot, Pierre Vandewalle ed Eric Parmentier dell’Università di Liegi in uno studio pubblicato dal “Journal of Experimental Biology”. I tre ricercatori hanno notato che era sufficiente afferrare i piranha perché emettessero un suono. Incuriositi da questo fenomeno, hanno deciso di immergere un idrofono in una vasca contenente i pesci per registrare i loro versi ed hanno così scoperto che in genere i piranha nuotano in silenzio, ma non appena si scontrano producono lo stesso suono che gli scienziati avevano sentito afferrando il pesce. Oltre a questo suono soffocato, quando i piranha competono per il cibo sanno emettere anche un suono simile a quello di un tamburo, mentre quando chiudono le loro mascelle producono un suono più leggero e rauco. Il tutto, spiegano i ricercatori, facendo vibrare la porzione anteriore della vescica natatoria e utilizzando i muscoli ad essa associati. Questi ultimi sono, infatti, in grado di regolare le vibrazioni e la frequenza del suono.

Produzione del suono nei Pygocentrus nattereri: studio dell’acustica e del comportamento morfofunzionale.

I piranha sono animali in grado di produrre dei suoni. Tuttavia, il significato biologico dei suoni è ancora poco chiaro perché tali suoni sono stati registrati solo quando i piranha erano tenuti in mano o intrappolati in una rete da pesca. Questi suoni sono generati da contrazioni rapide dei muscoli che si inseriscono su un largo tendine ventrale che circonda il cranio e la vescica natatoria.

 


La vescica natatoria gioca un ruolo importante nella produzione del suono perche funge come dispositivo di cassa di risonanza; tuttavia le capacità vibratorie del cranio, della sacca caudale e l'esatto ruolo di entrambe le sacche di produzione del suono, sono ancora limitate quanto a conoscenza. In questo studio si sono distinti tre suoni associati ad uno specifico comportamento. Il primo suono (tipo 1) è stato prodotto durante la visualizzazione frontale; aveva numerosi impulsi ed è durato 140 ± 17 ms, con una frequenza fondamentale di 120 ± 4 Hz!. Essa corrisponde al suono fatto dai pesci tenuti in mano.

Il secondo suono (tipo 2) è stato prodotto durante la lotta; e ' stato un singolo impulso di durata 36±8 ms, con una frequenza fondamentale di 43±10 Hz.

Il terzo suono (tipo 3) corrispondeva alla caccia ed era composto da 3-4 impulsi, ciascuno della durata di 3 ± 1 ms, con una frequenza fondamentale di 1739 ± 18 Hz. Utilizzando un vibrometro laser per studiare lo spostamento della vescica natatoria quando è stimolata a frequenze diverse, è stato dimostrato che i primi due suoni corrispondono al meccanismo della vescica natatoria. Al contrario, il terzo suono è stato associato al meccanismo della mascella. Il vibrometro indica che la vescica natatoria è una struttura altamente attenuante, semplicemente copiando il tasso sonoro di contrazione muscolare. Questo studio fornisce due spunti interessanti. In primo luogo, mostra le relazioni tra tre tipi di suono e tre comportamenti specifici. In secondo luogo, utilizzando la stimolazione muscolare a ritmi diversi, mostra che le condizioni simultanee sono necessarie per la produzione del suono. Le vibrazioni della vescica natatoria sono state prodotte da un tasso di contrazione muscolare di circa 100 Hz perché questa periodicità permette alla vescica natatoria di vibrare. A questa gamma di frequenza, i cicli di contrazione-rilassamento dei muscoli della vescica natatoria hanno generato gli spostamenti della parete che hanno avuto bervi ampiezze e una piccola variabilità tra loro.

Helga Eichelberg
Zoological Institute, University of Bonn, Germany
Zoologisches Institut der Universität Bonn, Poppelsdorfer Schloß, D-5300 Bonn, Germany - 21 sett 1977

Questo suono assomiglia ad un gracidare o un ronzio a seconda della specie. Quando i piranha si alimentano si possono sentire questi “versi”, visti come forma di comunicazione mentre fuori dall'acqua, le specie di grandi dimensioni sono più rumorose.

Secondo una nuova ricerca, i pirañha sono degli ottimi comunicatori, anche se i messaggi che lanciano sono invariabilmente scorbutici: abbaiano, grugniscono o emettono altri suoni per dire "lasciami in pace”. "attento che ti mordo” oppure "adesso sono davvero arrabbiato!”.
I ricercatori si sono accorti che quando estraevano dall'acqua i pirañha rossi (Pygocentrus nattereri, una delle poche specie di pirañha pericolose per l'uomo), i pesci emettevano strani versi. Finora però nessuno aveva studiato i suoni che emettono nell'acqua né il ruolo delle vocalizzazioni nell'evoluzione di questi animali.
Grazie a un acquario, un microfono subacqueo e a una video camera, i ricercatori hanno rilevato tre richiami diversi - tutti comunque espressione di un atteggiamento poco amichevole.
"Sapevamo che i pirañha emettevano dei suoni ma non eravamo soddisfatti delle spiegazioni che ne erano state date finora”, dice il biologo Eric Parmentier della Université de Liège, in Belgio. "Volevamo sapere come riuscivano a farlo e cosa significano quei versi per gli altri pesci”.

Il vocabolario dei pirañha
Al mondo esistono 25 specie di pirañha, ma solo due o tre sono pericolose per l'uomo, spiega Parmentier. In particolare, il vorace appetito del pirañha rosso è una delle ragioni che hanno scoraggiato molti scienziati dall'intraprendere ricerche sulle vocalizzazioni in acqua. Ma Parmentier e la coautrice dello studio Sandie Millot dell'Università dell'Algarve, in Portogallo, sono riusciti, grazie all'impiego della tecnologia, a collegare tre diversi suoni emessi dai pesci ad altrettanti comportamenti aggressivi.
Un grugnito o "abbaio” ripetuto è stato collegato a un confronto diretto, del tipo "stai alla larga”. Un secondo verso, un suono basso e sordo, è stato associato all'azione di circondare e attaccare altri pesci. I ricercatori hanno scoperto che entrambi i richiami sono stati prodotti utilizzando un muscolo che si contrae rapidamente situato lungo la vescica natatoria dei pirañha.
Se un altro pirañha non presta attenzione a questi segnali di avvertimento, l'aggressore inizia a inseguirlo e a emettere un terzo tipo di suono prodotto digrignando i denti.

Il lessico si amplia?
Ora Parmentier e Millot hanno intenzione di andare in America del Sud a registrare i versi dei pirañha rossi (e delle altre specie di pirañha) nel loro ambiente naturale.
"La natura di questi pesci è alquanto particolare, e sono convinto che producano più di questi tre suoni”, dice Parmentier, il quale ritiene che i versi siano utilizzati anche nella caccia e nel corteggiamento. "Inoltre, esistono pochissime registrazioni di altre specie - chissà di cosa sono capaci”.
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